Según una inspección de la FDA, en Ecuador nunca se analizaron los metales pesados de los empaques de puré de manzana con canela

Por Jacqueline Howard, CNN

(CNN) - Las bolsas de puré de manzana con canela contaminadas con plomo que pueden haber enfermado a cientos de niños en Estados Unidos no fueron analizadas para detectar metales pesados durante su fabricación en una instalación de Austrofood en Ecuador, según un informe de inspección de la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos.

La inspección, llevada a cabo en las instalaciones en diciembre, concluyó que la planta "no tomaba muestras ni analizaba la materia prima ni el producto acabado para detectar metales pesados" y no disponía de "instalaciones sanitarias y alojamientos adecuados", entre otras observaciones, según un documento de la FDA obtenido por primera vez por CBS News a través de una solicitud de la Ley de Libertad de Información y publicado en Internet el miércoles.

El documento también señala que no se siguieron adecuadamente determinados pasos de pasteurización.

Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE.UU., hasta el viernes se habían notificado al menos 385 casos de enfermedad, de los cuales 97 confirmados, 253 probables y 35 sospechosos, relacionados con el puré de fruta en 42 estados. Muchos de los casos se han dado en niños pequeños.

En octubre aparecieron informes sobre niños con niveles elevados de plomo en sangre, que indicaban una posible toxicidad aguda por plomo, asociados a productos de compota de manzana con canela vendidos en Estados Unidos bajo las marcas WanaBana, Weis y Schnucks.

En noviembre, el fabricante Austrofood y Wanabana USA, distribuidor de los productos WanaBana en Estados Unidos, afirmaron en un comunicado que la canela de los productos era la fuente de los elevados niveles de plomo.

Wanabana retiró sus bolsitas de puré de manzana y canela. Las bolsas de puré de manzana y canela de las otras marcas, Schnucks y Weis, también están sujetas a retirada.

En un comunicado de diciembre, Wanabana USA anunció que había colaborado con la FDA en la gestión de la retirada y que seguía supervisando la retirada del mercado de todos sus productos afectados "en estrecha coordinación con la FDA."

El último documento de inspección de la FDA señalaba que, en septiembre, las instalaciones de Austrofood realizaron un análisis de riesgos de todas las materias primas e ingredientes, incluida la canela molida. "Sin embargo, la canela no se consideró un peligro significativo que requiriera un control preventivo para los metales pesados, incluido el plomo", según el documento.

"Además, no tomó muestras ni analizó la materia prima ni el producto acabado en busca de metales pesados. Además, el muestreo realizado por la FDA en Estados Unidos identificó un alto nivel de plomo en los productos acabados distribuidos por Wanabana", dice el documento. "La FDA también llevó a cabo dos tomas de muestras del polvo de canela molida en Austrofood el 05 de diciembre de 2023, y esas muestras también identificaron plomo en la canela molida".

Este mes, la FDA anunció que mientras analizaba los productos retirados y la canela recogida en las instalaciones de Austrofood, encontró niveles elevados de cromo, así como de plomo.

"Las personas que comieron productos retirados del mercado, especialmente si tenían niveles elevados de plomo en sangre, pueden haber estado expuestas al cromo y deben informar a su proveedor de atención sanitaria para que pueda vigilar su salud y proporcionarles cuidados de apoyo, según sea necesario", señaló la FDA.

Los efectos del cromo sobre la salud en este caso son "difíciles de predecir", según los CDC. Sin embargo, "sabemos que no existe un nivel seguro de plomo". Los CDC recomiendan desechar todos los productos afectados y no consumir ninguno de ellos. Cualquiera que pueda haber comido los productos afectados debe hablar con su proveedor de atención médica".

La exposición al plomo puede causar retrasos en el desarrollo de los niños, así como dolores de cabeza, estomacales y musculares, vómitos, anemia, irritabilidad, fatiga y pérdida de peso.

Un funcionario de la FDA dijo a Politico en diciembre que la contaminación por plomo en las bolsitas de puré de manzana con canela puede haber sido un "acto intencionado".

Jim Jones, subcomisario de Alimentación Humana de la FDA, declaró en esa entrevista que la agencia sigue investigando los sobres de puré de manzana con canela contaminados con plomo, "pero hasta ahora todas las señales que estamos recibiendo apuntan a un acto intencionado por parte de alguien en la cadena de suministro y estamos tratando de averiguarlo".

Las especias contaminadas son "increíblemente comunes", dijo el mes pasado la Dra. Diane Calello, directora ejecutiva y médica del Centro de Control de Intoxicaciones de Nueva Jersey. Parte de la contaminación se produce en productos naturales, como el arroz y las manzanas, porque se cultivan en suelos que contienen metales.

"Pero también vemos a veces productos contaminados intencionadamente que se venden al peso. Y la mejor manera de hacer algo pesado es ponerle metal, ¿no?", dijo. "Por eso creo que oímos hablar con frecuencia, quizá del orden de una o dos veces al mes, de un producto -por alguna razón, suele ser cúrcuma-, pero una especia que está contaminada con plomo".

Calello hizo hincapié en la importancia de que los niños de uno y dos años se sometan periódicamente a pruebas de detección de plomo en la consulta del pediatra, y señaló que, debido a la pandemia, algunas rutinas pueden haberse quedado atrás.

En su declaración del mes pasado, Austrofood y Wanabana USA dijeron que han establecido un programa para reembolsar a los consumidores de los productos retirados que puedan haber documentado gastos de su bolsillo por visitas al médico y análisis de sangre hasta un importe total de 150 dólares por un análisis de plomo.

Meg Tirrell y Jamie Gumbrecht de CNN han contribuido a este reportaje.

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